Université de Sherbrooke Lettres et sciences humaines École de politique appliquée

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25 March 2014

La révolution du gaz de schiste s'est-elle faite trop rapidement ?


Stéphane Junior Carroll
analyste en formation,
École de politique appliquée,
Faculté des lettres et sciences humaines,
Université de Sherbrooke

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Les États-Unis se retrouvent aujourd'hui en plein coeur d'une révolution énergétique qui, si l'on en croit les chiffres, serait en mesure de bouleverser autant la production de pétrole à l'échelle mondiale (1), que le marché du travail américain (2). La relative nouveauté de cette exploitation et la forte rapidité de sa croissance amènent toutefois certaines interrogations, voire l'apparition de craintes, au sein du public américain qui se retrouve parfois dépassé par l'ampleur du phénomène.

Une exploitation récente pour un principe connu depuis longtemps

La présence de gaz de schiste aux États-Unis est connue depuis très longtemps. En fait, la première exploitation se fit dès 1821 (3). Toutefois, l'apparition de la technique qui révolutionna ce type d'exploitation, la fracturation hydraulique, ne fit son entrée que lors des années 1940. Elle fut acceptée comme moyen d'exploitation commerciale lors des années 1950, puis, après de longues recherches et partenariats économiques, l'exploitation massive débuta au tournant du 21e siècle (4). L'exploitation du gaz de schiste par fracturation hydraulique connut donc une très longue gestation.

Le principe de la fracturation hydraulique est assez simple. Il s'agit de faire « une fissuration massive d'une roche au moyen d'une injection d'un liquide sous pression. [...] Le liquide est en général de l'eau additionnée de matériaux durs (sable ou microbilles de céramique) pour empêcher que les petites fissures ne se referment une fois la pression redescendue. (5)»

La technique en elle-même est connue depuis longtemps. Toutefois, elle est aujourd'hui utilisée sur des puits de forage beaucoup plus complexes à accéder et qui nécessitaient des moyens techniques plus évolués et plus coûteux, ce qui explique pourquoi l'exploitation fut si tardive (6).

Un véritable « boom » pour l'économie américaine

L'exploitation du gaz de schiste, mais également du pétrole de schiste, provoque un réel engouement aux États-Unis et va même jusqu'à faire rêver les Américains. En effet, Charles Ebinger, expert du groupe de réflexion Brookings Institution, croit que cette révolution industrielle pourrait être en mesure d'amener l'indépendance énergétique et de rendre les États-Unis autosuffisants(7).

En date de 2012, la production de pétrole de schiste se chiffrait à 2 millions de barils par jour, ce qui représentait une hausse de 32% en cinq ans (8). Ainsi, la demande américaine de pétrole provenant de l'Europe a fortement diminué, réduisant ainsi la dépendance des États-Unis (9). L'Agence internationale de l'Énergie (AIE) prévoit même que «les États-Unis deviendront le premier producteur mondial de pétrole d'ici quatre ans [...] et qu'ils parviendront à l'indépendance énergétique d'ici 2030 (10).»

Cet essor a également eu pour effet de relancer l'économie américaine et d'influencer le marché du travail américain. En 2012, un demi-million d'emplois directs auraient été créés grâce à l'exploitation du schiste (11). De plus, cela a également eu une répercussion directe sur les revenus des familles américaines puisque ces dernières économiseraient de 425$ à 725$ par année sur leur facture énergétique (12).

Manque flagrant d'études sur l'impact de cette exploitation

Malgré l'importance que prend l'exploitation du gaz et du pétrole de schiste au sein de l'économie américaine, peu d'études réelles furent réalisées sur ses répercussions. En effet, les experts américains, dont de nombreux scientifiques, déplorent l'état des recherches actuelles. Ils vont même jusqu'à dire qu'ils n'ont pas la moindre idée des répercussions possibles (13).

Il y a certaines inquiétudes quant à la pollution possible de l'air et de l'eau résultant de l'exploitation par fracturation hydraulique. De plus, ces inquiétudes prennent de l'ampleur lorsqu'il est noté que certains sites d'exploitation se retrouvent tout près de secteurs résidentiels et écoliers (14).

Cependant, certaines observations furent quand même effectuées et permirent d'établir des conclusions suffisamment tangibles. En effet, l'exploitation du gaz de schiste s'effectue « majoritairement » dans des régions où le risque de stress hydrique est présent (15). C'est-à-dire des régions où il y a déjà des inquiétudes quant aux pénuries d'alimentation en eau. L'utilisation de la fracturation hydraulique a donc pour effet d'accentuer ce risque en pénurie d'eau. Une étude du regroupement d'organisations CERES indique d'ailleurs que la Californie traverse actuellement, en lien avec l'exploitation du gaz de schiste, l'une de ses plus grandes sécheresses depuis près d'un siècle (16).

Néanmoins, le principal problème des études effectuées jusqu'à maintenant est qu'elles ne s'entendent pas sur la méthodologie à utiliser pour le rassemblement des données (15). Cela fait en sorte d'obtenir des résultats divers. Ainsi, les conclusions tirées sont au mieux indirectes, voire au pire plutôt vagues (16). John Adgate, membre du Colorado School of Public Health, croit donc qu'il est nécessaire de réaliser des études qui se penchent sur les répercussions possibles de l'exposition aux procédés chimiques sur la santé des communautés (17). Ces études demandent toutefois d'être financées et d'avoir les fonds monétaires suffisants pour être entreprises. Elles nécessitent également des banques de données conséquentes sur lesquelles se baser. Nul besoin de spécifier qu'il est assez difficile d'avoir accès ne serait-ce qu'à un seul de ces éléments (18).

Une bulle spéculative sur le point d'éclater ?

Malgré toutes les prédictions qui annoncent un futur radieux pour l'industrie du gaz de schiste, certaines voix s'élèvent en faux contre cet élan d'optimisme dans lequel baignent les États-Unis. En effet, plusieurs croient qu'il serait sage de faire preuve de prudence pour ne pas répéter les erreurs de 2008 lorsque la bulle immobilière a éclaté, projetant l'économie américaine, et plusieurs autres, en pleine récession (21).

Une enquête du New York Times datant de juin 2011 avait fait état de quelques éléments perturbateurs. Des compagnies pétrolières se seraient rendues coupables de « surestimer délibérément, et même illégalement, le rendement de leurs exploitations et le volume de leurs gisements (22)». De plus, d'après des centaines de courriels électroniques et de documents échangés par les industriels, il se pourrait bien que l'extraction soit beaucoup plus difficile qu'affirmée et, surtout, beaucoup plus coûteuse (23).

Dès lors, l'exploitation du gaz de schiste ne pose pas que des inquiétudes d'un point de vue environnemental, puisqu'elle ne serait pas sans tache d'un point de vue économique, bien au contraire. La production générée possède une très faible durée de vie. Dès la première année, 60 à 90% du puits de gaz de schiste est exploité et (24), si la production chute, les dettes accumulées deviennent trop lourdes. Il s'ensuit donc une véritable course très agressive qui peut s'avérer dangereuse, autant pour les exploitants que pour les lieux d'exploitations qui se retrouvent complètement vidés (25). Un cercle vicieux s'installe et quelques grosses compagnies, dont Chesapeake Energy, ont dû se résoudre à mettre en vente une partie de leurs actifs afin de payer leurs créanciers (26).

En conséquence, selon plusieurs écologistes et adeptes du « peak oil » (27), la révolution du gaz de schiste en serait à ses dernières heures. Cette situation aurait été causée par « un effondrement des prix liés à la surproduction (28) ». Elle aurait atteint un plateau qu'elle ne serait pas en mesure de surpasser, signalant ainsi la fin de sa croissance.

Toutefois, selon l'économiste en chef de l'AIE, il ne s'agirait pas d'un déclin définitif et immédiat. L'exploitation actuelle permettrait même de donner un « avantage compétitif important sur l'Europe et l'Asie (29) », à tout le moins jusqu'en 2035.




Références:

1) KOCH, Wendy, « Fracking puts U.S first in shale gas production », USA Today, 23 octobre 2013, http://www.usatoday.com/story/news/nation/2013/10/... (24 mars 2014)

2) OFFICE OF FOSSILE ENERGY, « Why is shale gas important? », http://energy.gov/sites/prod/files/2013/04/f0/why_... (24 mars 2014)

3) OFFICE OF FOSSILE ENERGY, « Where is shale gas found in the United States? », http://energy.gov/sites/prod/files/2013/04/f0/wher... (24 mars 2014)

4) Ibid.

5) FUTURA-SCIENCES, « Fracturation hydraulique », http://www.futura-sciences.com/magazines/terre/inf... (24 mars 2014)

6) SOCIÉTÉ CANADIENNE DES GAZ NON-CONVENTIONNELS, « Introduction à la fracturation hydraulique », http://www.csur.com/sites/default/files/Hydr_Frac_... (24 mars 2014)

7) DUPONT, Véronique, « Les États-Unis rêvent d'indépendance énergétique grâce au schiste », LaPresse.ca, 23 septembre 2013, http://www.lapresse.ca/environnement/dossiers/gaz-... (24 mars 2014)

8) Ibid.

9) ROCCO, Matthew, « U.S shale boom drives record oil-related exports », Fox business, 9 janvier 2014, http://www.foxbusiness.com/industries/2014/01/09/u... (24 mars 2014)

10) DUPONT, Véronique, Op. Cit.

11) Ibid.

12) PLUMER, Brad, « Here's how the shale gas boom is saving Americans money », The Washington Post, 18 décembre 2013, http://www.washingtonpost.com/blogs/wonkblog/wp/20... (17 mars 2014)

13) MORRIS, Jim, « Natural gas boom advances with little study of public health effects, report finds », 27 février 2014, http://www.publicintegrity.org/2014/02/27/14302/na... (24 mars 2014)

14) RASCOE, Ayesha, « Study needed on shale gas effects on health: group », 9 janvier 2012, http://www.reuters.com/article/2012/01/09/us-usa-n... (24 mars 2014)

15) ROMANDIE.COM, « USA: risque de pénuries d'eau à cause du gaz de schiste », 5 février 2014, http://www.romandie.com/news/n/_USA_risque_de_penu... (24 mars 2014)

16) Ibid.

17) RASCOE, Ayesha, Op. Cit.

18) Ibid.

19) MORRIS, Jim, Op. Cit.

20) Ibid.

21) MOSADDEQ AHMED, Nafeez, « Gaz de schiste, la grande escroquerie », Le Monde diplomatique, mars 2013, http://www.monde-diplomatique.fr/2013/03/AHMED/48823 (24 mars 2014)

22) Ibid.

23) Ibid.

24) Ibid.

25) Ibid.

26) Ibid.

27) BEZAT, Jean-Michel, « Gaz de schiste: La fête est finie », Le monde.fr, 28 novembre 2013,http://www.lemonde.fr/planete/article/2013/11... (17 mars 2014)

28) Ibid.

29) Ibid.

Dernière modification: 2014-03-31 07:42:58

-N.D.L.R.: Il est possible que des hyperliens actifs au moment de la recherche et de la rédaction de cet article ne le soient plus ultérieurement.

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