Université de Sherbrooke Lettres et sciences humaines École de politique appliquée

13 décembre 2018

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SOCIÉTÉ CIVILE

Brève définition - Équipe Perspective monde

Terme qui sert à désigner des mouvements de revendication présents dans les sociétés modernes. Le concept de société civile s'oppose à - ou se distingue de- celui de société politique (ou système politique).

Son usage s'articule parfois à une critique des élites politiques et des mécanismes traditionnels de la représentation politique. Le plus souvent, la société civile recouvre des mouvements variés, éclatés, dont le niveau d'organisation varie : mouvements pacifistes, environnementalistes, féministes, communautaires et syndicaux, etc. Le terme peut aussi désigner des actions citoyennes ponctuelles, isolées et éphémères puisque liées à des dossiers précis. L'expression a été aussi utilisée pour définir les mouvements de contestation dans les pays totalitaires; les citoyens autonomes s'opposent alors à l'État (Exemple: le syndicat Solidarité en Pologne pendant les années 1980). Aux États-Unis l'expression a, par ailleurs, été associée à des groupes de citoyens opposés à la présence de l'État, jugée excessive dans certains domaines de l'activité économique, du moins à leurs yeux.

En somme, l'expression société civile est utilisée aujourd'hui dans des contextes très différents et en fonction d'objectifs politiques variés; dans tous les cas, elle est cependant porteuse d'une distance, voire d'une contestation, à l'endroit des décideurs politiques.

Les Nations unies désignent souvent par société civile «le large éventail d'organisations non gouvernementales et à but non lucratif qui animent la vie publique, et défendent les intérêts et les valeurs de leurs membres ou autres, basés sur les considérations d'ordre éthique, culturel, politique, scientifique, religieux ou philanthropique : groupements communautaires, organisations non gouvernementales (ONG), syndicats, organisations de populations autochtones, organisations caritatives, groupements d'obédience religieuse, associations professionnelles et fondations privées.»

Dans l'histoire des idées politiques, cet usage est relativement récent. Traditionnellement, la société civile était au contraire définie comme celle des citoyens organisés par des règles, des lois et une gouverne politique. C'est le cas chez John Locke, penseur du libéralisme ; la société civile s'oppose alors à la situation naturelle (l'état de nature). C'est Hegel, philosophe allemand, qui établira le premier la distinction entre l'État et la société civile, telle qu'entendue aujourd'hui.


Concepts utilisant le terme:

organisation non gouvernementale
parti politique
société civile
dictature
ONG
gouvernance
Junte

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