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28 février 2019

La Californie brûle à petit feu, ou plutôt à grands feux!


Olivier Duquette
analyste en formation,
École de politique appliquée,
Faculté des lettres et sciences humaines,
Université de Sherbrooke

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La saison des feux de forêts de 2018 en Californie a été la plus dévastatrice et meurtrière dans l'histoire des États-Unis (1). Les feux de forêts ne sont pas nouveaux dans le Golden State et ils reviennent tous les ans, mais la saison des feux prend de l'ampleur année après année et s'étale maintenant sur pratiquement toute l'année. D'ailleurs, l'État californien a connu ses trois pires incendies historiques au cours des 12 derniers mois (2). Cet été, plusieurs incendies ont retenu l'attention, notamment le « Mendocino complex », le « Camp Fire » et, à moindre échelle, le « Woosley Fire ». Cette tendance à la hausse inquiète plusieurs scientifiques qui associent le phénomène aux changements climatiques.

Différents foyers, une seule cause

L'incendie du « Mendocino complex » est le plus important que la Californie ait connu. Il s'est déclaré à la fin du mois de juillet 2018 et s'est échelonné sur presque deux mois. L'incendie a pris forme sur les rives du lac Clear et a décimé environ 730 kilomètres carrés (3). L'origine exacte reste inconnue, mais le climat chaud et venteux ajouté à une végétation excessivement sèche auraient été les facteurs de propagation.

Quelques mois plus tard, soit en novembre 2018, le « Camp Fire » a, pour sa part, duré plus de deux semaines et rasé environ 620 km² dont la petite ville de Paradise dans le comté de Butte. Celui-ci a été très meurtrier et fait au moins 88 morts et 49 disparus. Sur son passage, il a dévasté près de 1400 habitations, 530 commerces et 4500 autres bâtiments. Des milliers de pompiers ont dû être mobilisés pour l'éteindre et des dizaines de milliers d'habitants ont dû être évacués (4).

Au même moment, un autre feu de plus petite ampleur, le « Woolsey Fire », a fait au moins trois victimes dans la région de Malibu. Les causes ne sont toujours pas confirmées, mais de nombreuses victimes affirment qu'il s'agirait d'étincelles provenant d'une ligne à haute tension du fournisseur régional d'électricité Pacific Gas & Electricity qui auraient déclenché les incendies (5). Les sinistrés ont d'ailleurs lancé une action en justice contre cette compagnie de San Francisco. Ultimement, la sécheresse chronique qui fait rage depuis plusieurs années dans le Golden State est en cause.

Partisannerie trumpiste

La Californie est un château fort démocrate qui oppose une forte résistance aux politiques du président Donald Trump depuis son arrivée au pouvoir. Dans le cadre de cette rivalité, Trump a d'abord fortement critiqué « la mauvaise gestion des forêts (6) » des autorités californiennes. Dans le même élan, il a menacé ces dernières de couper leurs fonds fédéraux, insistant sur le fait que le Congrès a déjà consacré un budget de deux milliards de dollars dans la lutte contre les incendies en 2018.

Puis, devant les preuves scientifiques qui s'accumulent, le président climato-sceptique a « reconnu du bout des lèvres que le réchauffement climatique avait "peut-être un peu contribué" à la progression fulgurante des flammes (7) ». Trump a tout de même exprimé son appui à la population californienne et salué le travail des pompiers.

Un combat de longue haleine

L'année 2018 a donc établi des records pour l'État californien en pertes humaines et matérielles liées aux feux de forêts. Au total, c'est plus de 110 personnes qui ont perdu la vie, 22 700 bâtiments qui ont été détruits et 1,8 million d'acres qui sont partis en fumée. Le budget de 2018 prévoyait 427 millions de dollars pour lutter contre les feux de forêts, mais c'est finalement 948 millions qui ont dû être mobilisés (8).

Devant ce phénomène grandissant, le gouvernement californien songe à investir une partie de son budget dans une assurance afin de se protéger contre d'éventuelles dépenses excessives. Ainsi, en début d'année 2019, des élus californiens ont proposé un projet de loi pour que la Californie puisse souscrire à une assurance privée qui rembourserait 400 millions à l'État s'il dépassait son budget pour les incendies de 500 millions pour l'année en cours (9).




Références:

(1) BRETEAU, Pierre, 2018, record absolu pour les feux de forêt en Californie, Le Monde, 14/11/18, https://www.lemonde.fr/les-decodeurs/article/2018/... consulté le 28/02/19.

(2) HOLDER, Josh, LEVETT, Cath et Niko KOMMENDA, How the Mendocino Complex fire became the largest in California history, The Guardian, 07/08/18, https://www.theguardian.com/us-news/ng-interactive... consulté le 28/02/19.

(3) Loc. cit.

(4) AFP, L'incendie le plus meurtrier de Californie entièrement maîtrisé, La Presse, 25/11/18, https://www.lapresse.ca/international/etats-unis/2... consulté le 28/02/19.

(5) Loc. cit.

(6) Associated Press et AFP, Les gigantesques feux ont fait plus de 1000 disparus en Californie, Radio-Canada, 16/11/18, https://ici.radio-canada.ca/nouvelle/1136327/calif... consulté le 28/02/19.

(7) Loc. cit.

(8) SKELTON, George, Should California insure itself against spending too much on fighting wildfires?, LA Times, 28/02/19, https://www.latimes.com/politics/la-pol-sac-skelto... consulté le 28/02/19.

(9) Loc. cit.

AFP, Feux meurtriers en Californie: plus de 600 personnes portées disparues, Le Journal de Québec, 15/11/18, https://www.journaldequebec.com/2018/11/15/californie, consulté le 28/02/19.

Dernière modification: 2019-03-18 07:26:15

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